Ardeche - France
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Description:

Named after the river which traverses this lovely but little-known region before joining the Rhône, the sunny département of Ardèche is characteristic of Mediterranean mountain country, yet there is considerable diversity within its landscape. The Midi begins less than an hour's drive south from Lyon. The transition from north to south is quite sudden, signalled by the pastel colours of houses and the glowing terracotta of roofs. Côte du Rhône vineyards appear and lines of cypresses too, as the sun's warmth grows and the intensity of light increases.

When you need to recharge your batteries, look no further than the unspoilt Ardèche countryside. This picturesque, lush and wild département in central-southern France is a tapestry of ancient grey rock, verdant hills and thick forests. Heavily loaded with history and tradition, the sparsely populated Ardèche region is the perfect place to lose yourself in the simplest pleasures that rural France can offer, namely hearty regional fare and untamed beauty.

The Ardèche really does make the best of what nature has given her. Privas, the peaceful administrative capital of the Ardèche is the most convenient base from which visitors can explore the area, but it also has a lot to offer in its own right. The town was a Protestant stronghold during the Wars of Religion in the 16th century, but was pillaged and burned by Louis XIII in 1629. The Protestant memory lives on, however, in the Musée du Vivarais, a few miles out of town. Here, visitors can relive the history of the Huguenot resistance, which dominates the Ardèche's identity to this day.

great place to spend a few hours upon arrival in Privas is the impressive Musée de la Terre Ardèchoise, which offers the chance to relive the aforementioned siege. It also provides the opportunity to swot up on the Ardèche's other great visitor attractions, namely its prehistoric monuments. 30 million years of history and endless stunning scenery are ready to be explored, and a visit to the museum is a vital precursor to heading off into the countryside to marvel at the many preserved sites in the area.

For a memorable taste of the region’s key role as a hotbed of prehistoric civilisation, head for the troglodytic caves at Montbrun, south of Privas. Put on your walking boots and follow the trail that leads to these astonishing, centuries-old hillside dwellings.

At Soyons, meanwhile, you will find an amazing 74-acre archaeological site that chronicles 150,000 years of history, from Neanderthal man to the Middle Ages. The most exciting discovery of recent times, however, is the Chauvet Grotto at Vallon-Pont-d'Arc. In 1994, more than 300 prehistoric animal drawings – in shades of ochre, red and black – were found on its rocky walls. Completed 30,000 years ago and predating the paintings at Lascaux, the collection can be seen at the Chauvet-Pont-d'Arc exhibition.

The town of Vallon Pont-d'Arc is also a good place to start exploring the great outdoors of southern Ardèche. There are many designated trails and walks and not to be missed is a stroll along the gorgeous Gorges de l'Ardèche (local gorges). One vital stop-off point (there are 12 designated panoramic viewing spots along the path) on the way to Saint-Martin d'Ardèche is the spectacular Pont d'Arc, where the river flows under an enormous natural arch. Thereafter, the river twist and turns in a thrilling combination of 25 rapids and gently flowing water that make the gorge perfect for canoing and kayaking. The Ardèche Mountain to the east of the départment is another walking area with striking views, boasting over 256km of marked trails. The volcanic range here is also home to the source of the Loire river as well as the striking Ray-Pic waterfall, a geological curiosity with a 60m cascade.

For a less energetic, but equally appealing, visual treat, time your visit to coincide with the impressive hot air balloon festival that takes place each June at Annonay in tribute to ballooning pioneers, the Montgolfier brothers – Joseph and Etienne – who were born in nearby Vidalon.

Exploring rural Ardèche properly does require a certain commitment to the spirit of discovery, but the strenuous exercise involved is well rewarded by the region's food and drink. The Ardèche is known in France as 'chestnut country', and, for many locals, this anonymous wintertime ingredient holds iconic status. This explains its prominence in so many dishes and the region’s position as France's leading producer, cultivating 6,000 tonnes per year. Sampling local soups, stews and cakes containing chestnuts is all part of the Ardèche experience.
Privas is the epicentre of the marron glacé (candied chestnut) business, and it was here that Clément Faugier set up the first industrial operation back in 1882. It was a more basic process then, but, nowadays, making these confectionary delicacies involves up to 20 stages. The nuts are firstly collected and graded by size, then peeled thoroughly. Next, they are enveloped in before being sprayed with icing sugar and oven dried. Maison Faugier is the ultimate place to buy some sweets and other chestnut products, while the Museum of the Chestnut Grove in Joyeuse is a fun place to learn about the chestnut tree’s role over the years.








Nommé d’apres la riviere qui traverse cette adorable mais peu connue region avant de rejoindre le Rhone, le departement de l’Ardeche est caracterisé par ses montagnes mediteraneenne, et par la diversite de ses paysages. Le Midi est a un peu moins d’une heure de route en direction du Sud, en partant de Lyon. La transition entre le Nord et le Sud est immediate, et reconnaissable par les couleurs pastels des maisons, et terre cuite des toits. Les vignobles des Cotes du rhone apparaissent en lignes de Cypress, quand la chaleur du soleil augmente, l’intensite de la lumiere egalement.

Quand vous avez besoin de recharger vos batteries, ne regardez pas plus loin que la campagne ardechienne. Ce pitoresque, luxuriant et sauvage departement dans le centre sud de la France, est une tapisserie d’anciens rochers gris, de verdoyantes collines et de forets denses. Abondemment charge d’histoire et de traditions, la population parseme d’Ardeche est l’endroit parfait pour vous laisser guider par le simple plaisirs qu’une France rural peut offrir, c’est a dire une cordialite regionale et une beaute indompte.

L’Ardeche ne profite pas au maximum de ce que la nature lui a donne. Privas, le tranquil chef-lieu d’Ardeche, est le point de depart le plus pratique pour ceux qui souhaitent visiter les alentours, mais aussi a beaucoup a apporter. La ville etait une ville protestante fortifiee pendant la guerre des religions au 16eme siecle, mais a ete pillee et brulee par Louis XIII en 1629. Cependant la memoire des protestants est toujours presente dans le Musee du Vivarais, quelques kilometres en dehors de la ville. Ici les visiteurs peuvent revivre l’histoire des resistants Huguenot, qui domine toujours l’identite ardechienne.

Un bon endroit pour passer quelques heures des son arrivee a Privas est l’impressionant Musee de la Terre Ardechoise, qui offre une chance de se souvenir de ce qui est mentionne ci dessus. Ca donne aussi l’opportunite de visiter d’autres lieux touristiques, comme son monument prehistorique. 30 millions d’annees d’histoire et un surprenant scenario est pres a etre explore, et la visite du musee est un precurseur pour partir pour la campagne dans les nombreux sites des alentours.


Pour que le sejours soit complet, visiter le foyer de la civilisation prehistorique, se diriger vers les caves troglodytes a Montbrun au sud de Privas. Metter vos chaussures de marche et suiver le chemin qui mene a ces ettonantes maisons centenaire.

A Soyons, pendant ce temps, vous trouverez un splendide site archeologique de 74 hectares qui regroupe les chroniques de 150000 ans d’histoire, du Neanderthal au moyen-age. La decouverte la plus excitante de ces derniers temps, est cependant Chauvet Grotto a VallonPont-d’Arc. En 1994, plus de 300 dessins d’animaux prehistoriques, avec des nuances d’ocre de rouge et de noir, ont ete retrouve sur ce mur de pierres. Finis il y a 30000 ans et predate les paintures de Lascaux peuvent etre vu a l’exposition de Chauvet-Pont-d’Arc.

La ville de Vallon Pont-d’Arc est aussi un bon endroit pour commencer a explorer l’exterieur du sud de l’Ardeche. Il y a de nombreux chemins et promenades qu’il ne faut pas manquer, et surtout pas manquer une promenade le long de la somptueuse Gorge de l’Ardeche. Un indispensable arret (il y en a 12 designes point panoramique le long du chemin) dans le chemin de Saint-Martin d’Ardeche, est le sprectaculair Pont d’Arc ou la riviere circule sous une enorme arche naturelle. Par la suite, la riviere tourne dans une surprenante combinaison de 25 rapides ce qui fait que la gorge est parfaite pour faire du canoe et kayac. La montagne d’Ardeche a l’est du departement est un autre sentier de randonnee avec une tres belle vue parseme de 256km de marque le long du chemin. Le choix de volcans ici est aussi la source du Loire ainsi que la chte d’eau de Ray-Pic, une curiosite geologiaue avec 60m de cascade.

Pour les moins energiques, mais egalement attirant, plaisir visuel, le temps de la visite coincide avec l’impressionant festival de ballon d‘air chaud qui a lieu chaque Juin a Annonay en hommage aux pionniers des montgolfieres, les freres Montgolfier –Joseph and Etienne – qui sont nes pres de Vidalon.

Explorer l’Ardeche rural, recquiert un certain engagement au niveau de l’esprit pour decouvrir, mais cet exercice ardu est recompense par la nourriture et les boissons de la region. L’Ardeche est connue en France sous le surnom de « le pays des chataigniers ». Cela explique sa predominence dans beaucoup de plats, et la postion de la region comme le leader de la production en France, 6000 tonnes par an. La soupe locale de Sampling, ragouts et gateaux contenant des chataignes, font tous parti de l’experience Ardechienne.

Privas est l’epicentre du marche des marron glace, et c’est la que Clement Faugier a procede a sa premiere operation industrielle en 1882. C’etait alors un processus plus basic, mais, de nos jours fabriquer ces delicate confiseries recquiert plus de 20 etapes. Les noisettes sont premierement collectees et clasees par taille, puis epeluchees minutieusement. Apres etre enveloppees et vaporiser avec du sucre gele, et cuis au four. La Maison Faugier est le dernier endroit ou l’on peut acheter des bonbons et autre produit a base de chataigne, depuis le musee de la chataigneraie est un endroit simpa pour apprendre sur le role des chataigniers depuis des annees.


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